美民营公司为何能进入航天领域?中国难模仿(11/17)


美民营公司为何能进入航天领域?中国难模仿(11/17)

2012-06-03 15:35环球网军事综合 有21人参与

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  造访空间站的首艘商业飞船——“龙”飞船31日成功返回地球。尽管只是一次测试飞行,但此行具有多种意义。

  对美国航天局,这意味着当初的政策转向收到回报。由于发射成本和风险过高等因素,航天局去年终结了已运行30年的航天飞机项目,鼓励商业公司开发往返空间站的“太空巴士”。有人质疑此举将导致美国过于依赖俄罗斯飞船,损害美国在太空的领先地位。

  “龙”飞船的成功表现显然有助于打消这种批评,让航天局更有底气。发射成功后,航天局局长博尔登便宣称,这标志着“美国再次成为太空探索的领头羊”,其重要性“怎么评价都不为过”。飞船返回后博尔登又说:“通过设计并使用新一代航天器向空间站运送货物,美国的创新和灵感再次展现了强大力量。”

  此行成功也意味着商业太空飞行的“钱途”初见曙光。制造“龙”飞船的太空探索技术公司与航天局签署了价值16亿美元的合同,向空间站发射12次货运飞船。航天局将视“龙”飞船此行成功与否确定何时开始执行合同。此行成功,意味着企业已具备向近地轨道发射飞船的能力,也给航天局吃下“定心丸”,将相关业务交给企业。与航天局签了19亿美元合同的另一家企业——轨道科学公司也计划下半年向空间站试射商业飞船。

  事实上,商业太空飞行的“钱途”已吸引美国多位知名企业家和投资者前来“淘金”,例如网上支付公司贝宝创始人埃隆·马斯克(太空探索技术公司现任首席执行官)、微软公司联合创始人之一保罗·艾伦以及网上零售巨头亚马逊公司创始人杰夫·贝索斯等。

  这次成功飞行还意味着,至少在美国,企业参与航天有助于降低发射成本。以航天飞机为例,这种火箭和飞机的“杂交体”每次往返空间站的成本约为4.5亿美元,考虑通胀因素之后,美国花在航天飞机项目上的资金已超过登月、制造原子弹以及开凿巴拿马运河的总和。而太空探索技术公司等企业的成本远低于此,这也是奥巴马政府极力推动企业进军太空发射的重要原因。

  太空政策专家、美国海军军事学院教授琼·约翰逊-弗雷泽认为,最近几十年来的研究表明,太空领域的公私合作非常有必要。以飞机和计算机领域为例,最初也是政府出资研发,随后企业介入,最终实现整个行业的繁荣。更多企业的参与将有助于美国实现长期太空目标。

  当然太空“企业化”还在萌芽状态,面临诸多不确定因素。比如,进军太空领域的企业仍需要政府合同,一旦政策变化它们即“钱途”堪忧;目前的太空企业能否仅依靠发射盈利还是问号,投资者不可能无限“烧钱”;企业削减成本是否会损害航天发射的可靠性、安全性也未可知……

  但竞争是推动人类航天发展的主要推动力。冷战时代,美苏太空竞赛曾极大促进了航天事业进步,而冷战后时代则多年未见重大突破。引进商业竞争有望改变这一沉闷局面。就这一角度看,“龙”的成功意义或许更大。

  美民营公司为何能进入航天领域?

  人们对它的关注始于5月22日。这一天,“猎鹰9号”运载火箭顺利升空并将“龙号”货运飞船送上340公里高度的太空轨道。早在5月4日,美国私人航天公司SpaceX的老总在本公司网页上写了一篇题为《为什么我们能够击败中国》的文章。这位叫做艾龙·穆斯克(Elon Musk)的老总在文章当中自豪地称SpaceX的“猎鹰”火箭一次发射报价只需要5400万美元,低于中国长城公司的“长征”火箭6000万美元的报价。他很高兴美国公司打败了以廉价著称的中国公司。作为过于自信的结果,“猎鹰9号”因各种故障3次推迟发射,第四次才得以成功。

  不过,穆斯克在文章当中的兴奋和洋洋得意反映了美国一种急不可耐的心态。自从2011年7月航天飞机“亚特兰蒂斯”执行了最后一次飞行任务之后,美国再也找不到可以向国际空间站运送货物和人员的飞船,不得已只得租用俄罗斯“联盟号”飞船。而它的载人飞行每次每人需要花费6000万美元。“猎鹰9号”后来顺利将“龙号”飞船送上轨道,不仅为美国宇航工业节省了大量成本,也为它挣回了面子。最重要的是,SpaceX是一个用私人资本建立起来的企业。它的成功标志着私营资本正式进入宇航工业,并取得初步结果。

  SpaceX为何?

  SpaceX是一个年轻的公司,创建于2002年,创始人穆斯克是个典型的美国创业者,进入斯坦福大学攻读学位的第二天就退学,然后创立了网络支付公司贝宝(Paypal)。他成为亿万富翁之后转而投向私营航天事业。现在SpaceX的市值大约在13亿美元,三分之二属于穆斯克,其余部分则来自一家投资基金和SpaceX入股的一家技术公司。SpaceX2005年仅有员工160人,如今这个数字已经超过1000。2006年SpaceX开始获得美国国家航天航空局(NASA)的合同,现在已经有3个运载火箭发动机系列在研发当中。它还雄心勃勃地计划在2015年实现载人航天,并在远期实现人类登陆火星。

  有意思的是,SpaceX并不是美国唯一一个试图进入到航天事业的私营公司。没有具体的数字表明SpaceX还有多少同行或者竞争对手。但是航天航空局的确还和许多别的私营航天公司签署了相关合同,以便在可预期的未来由美国制造的航天器可以将宇航员以及各种货物送入太空。在2008年,SpaceX是唯一一家能够将运载火箭送达太空轨道的公司。在别的竞争对手技术成熟之后,它的捷足先登并不能够保证自己可以一直在航天领域当中领先下去。

  美国商业孕育的结果

  SpaceX的初步成功带有明显的美国商业文化特征。美国商业体制的一大特点是没有国有企业。各种政府投资项目基本上都会外包给私营企业。在美国人看来,私营企业运转效率高,能够节约成本。政府在外包过程当中可以通过竞标实现最优选择。

  事实上,SpaceX在项目运作当中的确达到了政府项目的要求。它的发射场地租用了国家航天航空局的卡纳维拉尔角发射场和范登堡空军基地发射场;它使用的火箭燃料不是昂贵而先进的固体燃料,而是传统的液氧燃料。SpaceX在可能的情况下尽可能使用了成熟的技术设备。这一切都有效地帮助SpaceX降低了制造和发射成本。

  在美国现代历史上,将大型项目外包以达到节约支出和提高效率的行为不胜枚举。最典型的案例是1984年洛杉矶奥运会。这个本应由政府支出的项目全部实现外包。最后不但收回了所有投资,而且还出现盈余,一举改变了多年来举办奥运会就是做亏本生意的状况。

  这种外包行为甚至被美国人用于军事武器研发和军事行为当中。伊拉克和阿富汗战争当中的军队采购和大量的保安工作都由各种民间公司来完成。当然,商业公司唯利是图的某些行为也带来一定的弊病。

  1996年亚特兰大奥运会就是一个例子。主办方在安排住宿的时候过于节省费用,导致与会人员彼此交通不便,造成了极大混乱。如果美国国家航天航空局需要在火箭项目外包问题上注意什么的话,那就是火箭的安全性有可能因为过于注重节省经费而降低。

  难以复制的模式

  SpaceX的成功对许多航天大国带有启示性效应,但却并不能立刻复制。对中国的航天工业也是如此。SpaceX目前的成功建立在以下几个基础之上:首先,美国的航天工业十分发达,有足够的人才储备以支撑多个航天公司彼此之间的竞争;其次,美国的商业运营手段足够成熟,能够在没有国家干预的情况下实现精密的项目管理;第三,火箭发射是一个涉及到从陀螺仪生产到液氧燃料加注的复杂工业链,从研制到生产再到发射成功,需要多方面不同机构的配合与互信。中国的航天工业仍有很多技术问题需要赶超,且人才管理以及机构配合方面长期依靠强力部门的行政手段,尚未实现市场化。

  此外,“猎鹰”的发射因故障问题多次被推迟,表明其性能还不稳定。虽然它成功填补了美国航天工业的窗口期,但未来是否能够大规模应用仍有疑问。另外,只有在各私营企业实现充分竞争,并不再依赖俄罗斯飞船,我们才认为美国航天工业这一转型模式实现了完全的成功。

 

(责任编辑:裴申)